Anxiety disorders || Desórdenes de ansiedad

What is anxiety?

Anxiety is an emotion that everyone experiences and like other emotions it serves a purpose. The purpose of anxiety is to alert us to danger. When we encounter something that we perceive as dangers (e.g., a dog, an oncoming car, presenting in front of a large group of people) we experience the feeling of anxiety and our body reacts by activating an automatic response known as the Fight-Flight-Freeze response.

Fight: Your body gets ready to fight the danger

Flight: Your body gets ready to run away from the danger

Freeze: Your body freezes when you are unable to fight or run away from the danger

The fight-flight response allows our body to act quickly in order to deal with or avoid the danger. The freeze response is a reaction to not being able to run away or confront the danger. Freezing allows our body to stay completely still and prepare for its next move.

When does anxiety become a disorder?

The feeling of anxiety turns into an anxiety disorder when it interferes with a person engaging in daily activities. For children, for example, anxiety about leaving parents becomes an anxiety disorder when the child refuse to go to school because they are afraid to leave their parents.

Anxiety disorder symptoms in children

  • Somatic symptoms (e.g., sore stomach, feeling dizzy)

(Adults can often also have somatic symptoms and not realize that they are due to anxiety. My husband, for example, loves doing presentations. Every time he has a presentation to complete for work I ask him how he went and whether he was nervous. His typical response is “it was great, but I went to the toilet like five times before the presentation, I may have gastro”. Until I pointed out that having stomach troubles is a sign of anxiety he never realized that presenting in front of others induced anxiety in him. I also experience stomach troubles when anxious and have done so since childhood. It was only while studying psychology that I linked my stomach troubles with anxiety).

  • Fear of being away from parents
  • Extreme fear about specific things (e.g., dogs) or situations (e.g., shopping centres)

Strategies to help prevent and reduce anxiety disorders in children

  • Seeking professional help for a child when they first show excessive signs of worry can help reduce this worry before they develop an anxiety disorder.

Example:  I once worked with a 4-year-old girl who, after watching a scary video on YouTube about bugs, refused to go outside. Her mother realised that this was unusual for her 4-year-old daughter who had previously loved being outside in their garden. The mother sought professional help as soon as she noticed the problem was not resolving on its own. Because the mother sought professional help early it only took 2-3 therapy sessions for the girl’s anxiety to reduce and she began going out into the garden again. 

  • Using labelled praises as a way of encouraging your child when they do something they are anxious about.

Example: Going back to the example above, where the little girl was scared to go outside because of bugs, the behavior you might praise may be the little girl stepping outside of her front door and the labelled praise might “wow you’re so brave for going outside”.

Example: For children who are afraid to leave their parents, label praising any instances of behavior where they do leave their parents even for short periods of time may be helpful. If the child leaves their parents to play with another child, for example, a labelled praise you might use could be “great job playing with others” along with reassuring them that you’re still around “mummy/daddy are still here and not going anywhere”.

  • Engaging in the behavior yourself to show the child that there is nothing to be worried about and staying calm while engaging in that behavior. Children look to their parents as a way of gaging how they should be feeling. If you are calm about a situation you child/children is/are more likely to remain calm and attempt to engage in that situation.

Example: My 18-month-old son was afraid of the vacuum cleaner. His anxiety reduced after he observed his father and I vacuuming. We also let him play with the vacuum cleaner while it was off and labelled praised him for engaging with the vacuum cleaner (e.g., “wow you’re so brave to touch the vacuum” and when he began playing to vacuum “you’re so good at vacuuming”). His anxiety reduced over the course of several weeks with us gradually exposing him to the vacuum cleaner and label parsing him when he engaged with it.

(This technique is called “gradual exposure” and is one of the main strategies for reducing anxiety. Seek professional help if you are interested in trying gradual exposure to reduce anxiety. It is a specialized skill that needs to be learned and guidance from a professional will ensure that you are employing the strategy accurately.)

Useful links

Further information on anxiety and anxiety disorders in children

  1. https://www.cdc.gov/childrensmentalhealth/depression.html
  2. https://healthyfamilies.beyondblue.org.au/age-6-12/mental-health-conditions-in-children/anxiety
  3. https://raisingchildren.net.au/toddlers/health-daily-care/mental-health/anxiety-in-children

Seeking professional help in Australia

  1. Find a psychologist: https://www.psychology.org.au/Find-a-Psychologist
  2. Find a clinical psychologist (generally have more specialised training in serious mental health issues): https://acpa.org.au/find-a-clinical-psychologist/
  3. AHPRA public register allows you to check whether the health professional is registered and can practice within Australia: https://www.ahpra.gov.au/Registration/Registers-of-Practitioners.aspx

Español

¿Qué es la ansiedad?

La ansiedad es una emoción que todo el mundo siente y, al igual que otras emociones, tiene un propósito. El propósito de la ansiedad es alertarnos del peligro. Cuando nos encontramos con algo que percibimos como un peligro (por ejemplo, un perro, un automóvil que se aproxima, presentar frente a un gran grupo de personas) experimentamos la sensación de ansiedad y nuestro cuerpo reacciona activando una respuesta automática conocida como Lucha-Huida-Parálisis.

Lucha: tu cuerpo se prepara para luchar contra el peligro

Huida: tu cuerpo se prepara para huir del peligro

Parálisis: su cuerpo se paraliza cuando no puede luchar o huir del peligro

La respuesta de lucha-huida permite a nuestro cuerpo actuar rápidamente para hacer frente o evitar el peligro. La respuesta de parálisis es una reacción por no poder huir o enfrentar el peligro. La paralización permite que nuestro cuerpo permanezca completamente quieto y se prepare para su próximo movimiento.

¿Cuándo se convierte la ansiedad en un trastorno?

La sensación de ansiedad se convierte en un trastorno de ansiedad cuando interfiere con las actividades diarias de una persona. Para los niños, por ejemplo, la ansiedad por dejar a sus padres se convierte en un trastorno de ansiedad cuando el niño se niega a ir a la escuela porque tiene miedo de dejar a sus padres.

Síntomas del trastorno de ansiedad en niños

  • Síntomas somáticos (p. Ej., Dolor de estómago, sensación de mareo)

( los adultos a menudo también pueden tener síntomas somáticos y no darse cuenta de que se deben a la ansiedad. A mi esposo, por ejemplo, le encanta hacer presentaciones. Cada vez que tiene una presentación que completar para el trabajo, le pregunto cómo le fue y si estaba nervioso. Su respuesta típica es “estuvo genial, pero fui al baño como cinco veces antes de la presentación, puede que tenga gastro”. Hasta que le señalé que tener problemas de estómago es un signo de ansiedad nunca se dio cuenta de que presentar delante de los demás le induce ansiedad. Yo también tengo problemas de estómago cuando estoy ansiosa y me ha pasado desde la infancia. Fue solo mientras estudiaba psicología que vinculé mis problemas de estómago con la ansiedad).

  • Miedo a estar lejos de los padres
  • Miedo extremo a cosas específicas (por ejemplo, perros) o situaciones (por ejemplo, centros comerciales)

Estrategias para ayudar a prevenir y reducir los trastornos de ansiedad en los niños

  • Buscar atención médica profesional para un niño cuando muestra signos excesivos de ansiedad por primera vez puede ayudar a reducirla antes de que desarrolle un trastorno de ansiedad.

Ejemplo: una vez trabajé con una niña de 4 años que, después de ver un video aterrador en YouTube sobre insectos, se negó a salir. Su madre se dio cuenta que esto era inusual para su niña de 4 años, a quien anteriormente le encantaba estar afuera en su jardín. La madre buscó ayuda profesional tan pronto como notó que el problema no se resolvía por sí solo. Debido a que la madre buscó ayuda profesional temprano, solo tomó 2-3 sesiones de terapia para que la ansiedad de la niña se redujera y comenzara a salir al jardín nuevamente.

  • Usar elogios etiquetados como una forma de alentar a su hijo cuando haga algo que le cause ansiedad.

Ejemplo: Volviendo al ejemplo anterior, donde la niña tenía miedo de salir debido a los insectos, el comportamiento que podría elogiar puede ser que la niña salga por la puerta de su casa y la etiqueta de elogio podría ser “¡guau, eres tan valiente por salir!”.

Ejemplo: para los niños que tienen miedo de dejar a sus padres, puede ser útil una etiqueta que elogie cualquier comportamiento en el que dejen a sus padres, incluso por períodos cortos de tiempo. Si el niño deja a sus padres para jugar con otro niño, por ejemplo, un elogio etiquetado que podría usar podría ser “que bien jugas con otros” junto con asegurarles que todavía estás cerca “mamá / papá están aquí y no van a ningún sitio”.

  • Realiza el comportamiento tú mismo para mostrarle a tu hij@ que no hay nada de qué preocuparse y mantiene la calma mientras realices el comportamiento. Los niños ven a sus padres como una forma de evaluar cómo deben sentirse. Si tu está tranquilo en una situación, es más probable que tu hij@ permanezca calmado e intente involucrarse en esa situación.

Ejemplo: Mi hijo de 18 meses le tenía miedo a la aspiradora. Su ansiedad se redujo después que nos observó a mí y a su padre pasando la aspiradora. También lo dejamos jugar con la aspiradora mientras estaba apagada y lo elogiamos por interactuar con la aspiradora (p. Ej., “Eres tan valiente tocando la aspiradora” y cuando empezó a jugar a aspirar “eres tan bueno pasando la aspiradora”). Su ansiedad se redujo en el transcurso de varias semanas con nosotros exponiéndolo gradualmente a la aspiradora y elogiándolo cuando jugaba con la aspiradora.

(Nota: esta técnica se llama “exposición gradual” y es una de las principales estrategias para reducir la ansiedad. Busca ayuda profesional si estás interesado en probar la exposición gradual para reducir la ansiedad. Es una habilidad especializada que debe aprenderse y ser guiada por un profesional para asegurar que sea empleanda con precisión).

Enlaces útiles

Más información sobre la ansiedad y los trastornos de ansiedad en niños

  1. https://www.cdc.gov/childrensmentalhealth/depression.html
  2. https://healthyfamilies.beyondblue.org.au/age-6-12/mental-health-conditions-in-children/anxiety
  3. https://raisingchildren.net.au/toddlers/health-daily-care/mental-health/anxiety-in-children

Buscando ayuda profesional en Australia

  1. Busque un psicólogo: https://www.psychology.org.au/Find-a-Psychologist
  2. Busque un psicólogo clínico (generalmente tiene una formación más especializada en problemas graves de salud mental): https://acpa.org.au/find-a-clinical-psychologist/
  3. El registro público de AHPRA le permite verificar si el profesional de la salud está registrado y puede ejercer en Australia: https://www.ahpra.gov.au/Registration/Registers-of-Practitioners.aspx